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En qué consiste y como afecta al perro

La hipotermia

La hipotermia
La hipotermia se manifiesta cuando la temperatura corporal del animal está por debajo de su valor normal. Puede llegar a ser mortal, por lo que es muy importante conocer sus síntomas y saber tratarla.

Juan José García Estévez
Los animales superiores dieron un importante salto evolutivo cuando consiguieron mantener una temperatura constante para que sus órganos internos pudieran funcionar independientemente de la temperatura exterior. A diferencia de los animales de sangre fría, no necesitan depender de fuentes externas calor para realizar las actividades cotidianas, lo que les permitía colonizar ecosistemas inaccesibles para otros competidores. Pero mantener la temperatura constante, sin apenas variaciones, es una cuestión de equilibrio. El organismo, por su propio metabolismo genera calor. Los músculos, con su actividad, generan mucho calor. Por otro lado, hay una pérdida constante de esta temperatura por intercambio con el exterior. Si el exterior es muy frío, la pérdida de calor será muy importante.

¿Qué es la hipotermia?

La palabra hipotermia deriva de los términos griegos hypos, que significa por debajo, y de therme, que significa calor, y manifiesta un estado en el cual la temperatura corporal está por debajo de su valor normal. Si esta situación no se corrige, y la temperatura sigue bajando, se pone en riesgo la vida del animal porque, por debajo de cierta temperatura corporal, la vida no es compatible y el animal muere.

El perro tiene una temperatura de 38 – 39ºC, con una media de 38’6ºC. Se considera una hipotermia leve cuando la temperatura baja a 37ºC, es decir 1 – 2ºC por debajo de lo normal. En esta circunstancia se activan los mecanismos de creación de calor. El primero y más importante es la actividad muscular, ya que como he indicado, es la mayor fuente de calor en el organismo. El perro comienza a tiritar para subir su temperatura. Además activa otros mecanismos como el de contraer los capilares de los extremos como patas, orejas y cola, para evitar la pérdida de calor por estos lugares y procurar mantener el cuerpo –la parte más importante– caliente. También erizan el pelo, lo que intenta crear una mayor capa de aire caliente alrededor del cuerpo.

En fase más avanzada, si la temperatura baja 4 – 5 grados, el animal entra en letargia, tiene dificultad en el movimiento, disminuye el ritmo respiratorio y cardiaco. El animal deja de temblar cuando la hipotermia es importante, las funciones orgánicas entonces no son posibles y el animal fallece.

Los aislantes

Los perros aguantan bien el frío. Son descendientes directos del lobo, y los lobos medran en los climas más fríos del hemisferio norte. Esto se debe en gran medida al pelo que tienen en forma de dos capas, una externa de protección y otra interna, más densas y lanosa, que protege muy bien del frío. Además, esta segunda capa está cubierta con una grasa producida por la piel, que también la hace impermeable al agua.

Además, la grasa es otro aislante natural de gran efectividad. Cuanto más grasa tiene un animal, más mantendrá la temperatura corporal. De nuevo, los perros de razas antiguas disponen de una piel gruesa y elástica, que almacena gran cantidad de grasa.

Los perros tienen una buena masa muscular –especialmente los perros de caza con un mínimo entrenamiento– lo que les permite generar calor con bastante eficiencia. Esto es especialmente importante los días de caza fríos y de lluvia, ya que las pérdidas de calor se ven compensadas por el calor que genera el ejercicio.

¿Cómo se produce la hipotermia?

En nuestro país, en general, no se dan temperaturas extremas como puede pasar en el norte de Europa, por lo que este problema suele ser menos cotidiano que en estas zonas. Aún así, en el interior de la meseta, las temperaturas pueden ser realmente bajas durante el invierno, y es cuando un perro corre riesgo de padecer hipotermia.

La hipotermia se puede producir cuando coinciden tres circunstancias: temperaturas bajas, aire y agua. Sin lugar a dudas, la temperatura baja es un factor determinante para que se produzca la hipotermia. Los perros en general están preparados, por el pelo y la grasa que poseen, para aguantar temperaturas muy bajas sin que le afecte el frío, de hecho lo aguantan mejor que el calor. Pero si a las bajas temperaturas se le une el aire, hace que la pérdida de calor por parte del animal aumente. Si además el animal se moja, la pérdida de calor se multiplica y el riesgo de hipotermia es muy alto.

Temperatura baja, aire y agua se pueden dar en dos circunstancias. En primer lugar, en perreras mal diseñadas y construidas, no protegidas del aire norte y que con la lluvia puedan inundarse. Si el perro no dispone de un lugar donde permanecer seco y protegido del aire su temperatura puede desplomarse. En segundo lugar –la situación más frecuente–, cuando después de terminar la caza en un día frío de lluvia, metemos el perro mojado en un remolque que no esté acondicionado y hacemos muchos kilómetros de vuelta a casa. En esta situación, un perro mojado puede sufrir mucho por las bajas temperaturas y las corrientes de aire que se producen en el carromato.

También hay que recordar que hay razas predispuestas a padecer estos problemas. La selección genética realizada por los humanos ha hecho que el pelo original de los perros, basto y feo, pero muy eficiente como protección, se haya cambiado por una gran variedad de pelos diferente, más basados en le estética que en la eficiencia. El pelo fino es muy habitual en muchas razas de caza que, además, se han seleccionado con piel más fina, más bonita pero con menos capacidad para conservar el calor. Los perros pequeños, al tener menos volumen en relación con la superficie corporal, también pierden más calor. Por tanto, en los ejemplares que posean alguna de estas características, el riesgo de hipotermia aumenta.

En cambio, durante la caza, por mucho frío, agua o nieve que caiga sobre un perro, no le suele provocar ningún problema, ya que el ejercicio muscular compensa las pérdidas. Pero es muy importante que, finalizado éste, se le aloje en un sitio seco y protegido –por ejemplo, el interior de un coche­– para que se pueda secar. Si de vuelta a casa se le pone la calefacción, mucho mejor.

¿Qué hacer en caso de hipotermia?

Lo primero, en caso de que el animal este mojado, secarle lo más rápidamente posible. Si se dispone de un trapo o un toalla, lo frotaremos bien hasta conseguir que el pelo interior, la borra, esté bien seca. Si se dispone de un secador o un calefactor de aire caliente, lo utilizaremos si el perro lo admite, porque además de secarlo más rápidamente lo va calentando. Conviene ir controlando la temperatura en todo momento con un termómetro.

Si el animal no está mojado hay que envolverlo en una toalla o manta para que mantenga la temperatura, y ponerlo cerca de una fuente de calor que puede ser una bolsa de agua caliente, una manta térmica, incluso baños de inmersión en agua caliente (35ºC). En estos casos hay que tener mucho cuidado con las quemaduras si se utilizan aparatos eléctricos.

Si aparece depresión sensorial, falta de reflejos, lentitud de movimientos, incoordinación o cualquier otro problema que parezca extraño, hay que consultar con el veterinario.

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